两张老照片,这样的场景今天看来仍然科幻,却拍摄于1/3个世纪之前

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分享两张老照片,这样的场景今天看来仍然科幻,却拍摄于1/3个世纪之前。

那是1984年11月14日,宇航员Dale Gardner离开发现号航天飞机,去捕捉Westar 6通信卫星(图1)。它被送入一条错误轨道,如果在今天,只能成为太空垃圾了。而在当年,因为有航天飞机,人类还有能力把它回收下来。

同病相怜的,还有另一颗卫星,Palapa B2。它跟Westar 6一样,由挑战者号航天飞机在1984年2月3日一同发射升空,也因为同样的原因被滞留在错误的轨道上。就在两天之前,宇航员进行了一次太空行走,已经把它抓回了航天飞机的货舱。

很快,Westar6也被抓了回来。背对着货舱里的两颗卫星,Gardner开了个玩笑,不知从哪里掏出一块标牌,上面写着“待售”二字,好像要给它们再找个买家一样(图2)。确实,这两颗卫星功能完好,只是它们本该工作在距离地面35600公里的地球同步轨道,却因为发射失误而被送入了离地面仅有几百公里的低地球轨道。

11月16日,两颗卫星随着发现号航天飞机一同回到了地球。这是人类历史上第一次,也是唯一的一次,把失效的人造卫星从轨道上抓回到地面上来。

话说回来,“待售”二字也不全是玩笑,因为把这两颗卫星回收下来,还真是为了卖钱的。航天器发射向来是高风险行业,每次发射必然会购买高额保险,这两颗卫星当然也不例外。由于发射没能完全成功,两颗卫星的所有者向保险公司提出了总额高达1.8亿美元的索赔。

完成赔付后,按照合同,两颗卫星便成了保险公司的财产。可惜在那时,它们还是太空垃圾,飘荡在近地轨道。照片上那次史诗般的卫星回收壮举,正是保险公司向NASA支付了550万美元才促成的。目的嘛,当然是尽可能减少公司损失。

宇航员Gardner开的那个玩笑,让保险公司喜笑颜开,相当于给他们打了一个免费广告。至于完成任务返回地球后,他挨了NASA好一顿批评,则是后话了。

图1上那颗Westar 6卫星,后来被香港的亚洲卫星有限公司购得,重新命名为亚洲1号。1990年4月7日,它由长征三号火箭运载,从西昌卫星发射中心升空,进入了地球同步轨道,一直服役到2003年4月。这也是中国的长征系列火箭首次完成外国商用卫星发射任务。

另一颗卫星,Palapa B2,则被辗转卖回到了它原来的所有者手里,重新命名为Palapa B2R,由德尔塔6925型火箭运载,于1990年4月13日从美国卡纳维拉尔角发射升空,在地球同步轨道上服役到1997年3月。

在此后很长的一段时间里,这两颗卫星都是航天飞机以外,仅有的发射过两次的航天器——直到2017年12月,SpaceX开始重复使用龙式货运飞船。而宇航员徒手回收失效卫星的壮举,由于航天飞机早已全部退役,恐怕是再也无法重现了。

所以说,科幻般的场景,有时候不一定出现在未来,也可能只存在于久远的过去。

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