为什么感觉油条价格涨了好几倍,汉堡却没怎么变?

作者:冯晗,经济学教师

汉堡是工业品,油条是手工业品。没错。汉堡的生产当中人力成本占比要远远低于油条。这没错。过去一段时间当中,中国人力成本上升比其他成本要快,所以人力成本占比高的商品,总成本因而价格上升幅度应当更大。这逻辑看起来是完整的。但用来解释两种商品价格变动趋势的差异,仍然是不够的。

首先,汉堡和油条,一个是工业品,一个手工业品,这特征是天生的吗?用经济学术语说,这变量是外生的吗?汉堡必须是工业品?油条必须是手工业品?肯德基的油条也是手工业品?不回答这个问题,直接基于这简单粗暴的分类来给出解释,当然是不够的。

第二,手工业品和工业品之间是质的差别吗?存在一道不可逾越的鸿沟以至于我们必须区分这两个概念?人力成本多到什么程度就必须被当成手工业品?或者少到什么程度就必须被当成工业品?

第三,手工业品和工业品的分类既然不是天生的,两者之间也不存在什么鸿沟。那显然更本质的问题是,为什么油条市场上更偏向手工业的生产方式会占据主流,而汉堡市场则恰好相反。油条摊主为什么不顺便手工做汉堡拿出来卖?如果工业化能降低成本,那油条行业为什么没有工业化?或者如果更多使用人力能降低成本,那汉堡生产者为什么没有这样做?

市场经济下,技术进步归根结底是为了利益最大化,人力成本占比更低的商品或许技术进步率更高,然而人力成本所占比重的变化,或许本就是技术进步的结果。换句话说,可能不是“手工业品的技术进步比工业品慢”,而是“技术进步快的产品会从手工业品变成工业品”。

最后,退一万步,就算这些问题都得到解答了,假设有某种外生的因素使得油条就是手工业品,而汉堡就是工业品。比如偏好,我们就是喜欢小摊上炸的油条,而不喜欢肯德基的;我们同样就是喜欢麦当劳的汉堡,而不喜欢路边摊的。因而油条生产的人力成本占比被锁定了,以至于它的技术进步远低于汉堡,导致成本上升速度更快。

但问题在于,决定价格的因素很多,远远不止很多人心目中觉得重要程度无可比拟的成本,或是马克思经济学当中所谓的价值。

在一个进入壁垒很低的,近乎完全竞争的市场当中,生产者利润近乎零,产品价格才会接近于其成本。只有在这种情况下,马克思经济学所描述所谓价值决定价格的机制才会成立。但在现实中,很多市场都存在不低的进入壁垒,其中产品的价格也就会偏离其成本,或者所谓价值。成本或价值决定价格的观点,是不能解释这些产品的价格,或其变动趋势的。

具体到题目中给出的两种商品,油条所处的市场进入门槛或许是很低的:大多数人,可能并不介意具体吃哪家的油条,因而如果某个油条摊把价格提到高于成本的水平上,就会给潜在进入者提供空间。而消费者多半并不介意换一家便宜点的摊子买油条。

而巨无霸所处的市场环境则完全不是一回事。虽然可能其他餐厅也有提供类似产品,但麦当劳显然在这一产品当中具有一定的垄断权力。这样的垄断权力可能来源于麦当劳在技术和规模上的优势,也可能来自于品牌的力量。评论中有人指出,麦当劳的汉堡价格向来是高于其他店的。较高的价格,体现的正是麦当劳市场势力(Market Power)。显然,即使有一家“啃得起”或其他汉堡店,在麦当劳隔壁开一家店,提供差不多的环境,以比麦当劳更低的价格出售汉堡,很多消费者多半还是会继续去麦当劳消费。

也就是说,即使麦当劳将巨无霸的售价定得高于成本,它以规模和品牌上的优势所建立起来的进入壁垒,仍然会阻止新来者进入这个市场。在这样的高进入壁垒市场当中,是没有什么力量会让价格趋向成本,或者所谓价值的。

所以讨论巨无霸这样的产品的价格变化时,你就不能只讨论成本。即使成本没有发生变化,对垄断者而言的利润最大化价格水平也会随需求变化而变化。

比如麦当劳的垄断权力在近年来显然受到了严重的削弱,若干年之前,年轻人还会把婚礼放在 M or K 举。而现在,麦当劳很多时候只是上班族无奈时的充饥之物。麦当劳的定价策略必然也会随之调整,超值午餐之类产品的推出也充分说明了这一点。从这个角度说,巨无霸售价高于成本的幅度,在近年来很有可能是在下降的。考虑其价格变化时,这个因素就不能忽略。

总结一下,回到问题本身,假设问题的确存在,那我猜原因可能至少源自两个方面。其一,是汉堡市场竞争态势变化等因素引起的麦当劳定价策略的调整;其二,才是两个产品市场因为一些外生因素在均衡的主流生产方式上存在差异,导致成本变化不同步。

来源:知乎

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